Psst har du hört?

Sept. 4, 2000 - när Jean Bennett och hennes medarbetare samlas, blir pratvaran alltid i rätt riktning. 'Du vet, det borde jag inte berätta för det här', säger bennett, en 42-årig säljare i södra Kalifornien, som bad att hennes riktiga namn inte skulle användas för den här historien. 'Men chefen har tagit mer och Mer långa helger, och vi har alla sett henne sätta bort tre eller fyra margaritas på fester. '

Hennes vän hoppar djärvt in i ringen. 'Inte konstigt att hon aldrig är när vi behöver henne. Jag undrar hur länge innan det finns ett nytt namn på hennes dörr ... '

Medan vi kan se askans vid bennetts tidsfördriv, har de flesta av oss haft tid att njuta av att dissekera andras affärer. Skvaller är svåra att motstå.

Vissa forskare spekulerar nu att vi är kraftigt drabbade av skvaller eftersom det är i våra gener. En robust runda skvaller kan vara bra för oss, säger de; Det kan till och med garantera att vi och våra avkommor överlever.

Skvaller: det sociala slipset som binder

Som du kanske tror, ​​kommer den genetiska förklaringen från evolutionära psykologer, som förklarar mänskligt beteende enligt dess överlevnadsfördelar. Teorin - som med de flesta evolutionära teorier - börjar med aporna. Våra primate förfäder cementerade band i sina små sociala grupper genom rytmen av grooming, säger robin dunbar, ett universitet i liverpool psykologi professor och författare till Grooming, skvaller och språkutvecklingen.

För så mycket som 20\% av varje dag satt vår apa-kin runt och kammade varandras skikt som ett medel för att upprätthålla allianser. Men när människor kom in i bilden och klaner blev större var grooming inte längre ett användbart socialt lim . Det tog bara för mycket tid att hålla koll på hundra eller fler pals via bokstavlig nitplockning.

Problemet uppstod då: hur man håller klaner nära med så liten ansträngning som möjligt?

Genom skvaller. Skvaller är i huvudsak vokal grooming, säger dunbar; Det är ett sätt att upprätthålla order i större grupper. Genom schmoozing kan du bibehålla banden med flera personer på en gång, suss ut din plats i den större gruppen, hålla flikar på vem som är i kraft och rätta ditt perspektiv på sociala frågor. I den moderna djungeln är dessa frågor lika viktiga som att veta var man hittar den tjockaste banan av bananer.

Sociala banden ger hälsofördelar

När en evolutionär psykolog hör ett samtal som jean bennett s, så ser han här: två primater bekräftar sin lojalitet mot varandra och handlar viktig information (bennett behöver veta om hennes chef är på väg ut) . Samtidigt skördar de en trevlig stressreduceringsbonus. Genom att binda över sin chef, bygger de ett närmare socialt nätverk och många studier visar att människor med nära sociala nätverk lever längre och friskare liv. De är inte bara mindre benägna att depression, de är också mindre benägna att dö av hjärtsjukdom , Enligt en studie av Harvard forskare som publicerades i juni 1996 utgåva av Journal of epidemiology and community health.

Den lugnande nyttan har överlevnadsvärde, men den större utvecklingsutbetalningen kommer i händelse av en kris. Om en sabertandig tiger attackerade, kunde våra förfäder räkna med hjälp av deras grooming partners. Om bennett har en blowup med sin margarita-swigging chef, kan pratningen hon gör med sina medarbetare göra dem mer benägna att stödja henne, vilket möjligen gör hennes överlevnad på arbetsplatsen mer sannolikt.

Men sladder resulterar inte alltid i minskad stress, kamratliga känslor och ökade odds för blomstrande samhälle. Vissa typer av scuttlebutt skadar faktiskt tatlaren.

Den skadliga sidan av skvaller

Tänk på en annan av jean bennett s sladder sessioner. Ämnet den här gången är bennetts favoritkusin s dålig smak hos makarna. Nu försöker bennett inte att knyta med andra eller att leta efter perspektiv. (Men otaligt) syfte är att bekräfta att bennett har bättre dom än hennes kusin.

Det går naturligtvis inte på bennett att om hon pratar så här om hennes älskade släkting, kan andra prata på det här sättet om henne. I slutändan lämnar sladden fest henne så rått att hon får magont Och kasta och vänder hela natten (se Sluta sprida nyheterna! Sluta sprida nyheterna! ). Alla biverkningar av bennett - fientlighet, cynism, social isolering - - är riskfaktorer som visats under åren av forskning för att öka människors chanser till hjärtsjukdom och för tidig dödlighet.

Hur kan en utvecklingsstrategi som är utformad för att hålla oss vid liv också ha giftiga effekter?

Svaret ligger i att förstå att någon evolutionär anpassning kan komma ur hand. Naturen ger oss helt enkelt överlevnadsstrategier. Det dikterar inte hur vi använder dem. 'När du har dessa sociala färdigheter på plats, är det ett mycket kort steg för att gå från positiv till negativ', säger psykolog dunbar.

Vår chit-chatt tar ofta en hård kant. Ibland pratar vi inte bara om vem som skildes, men varför - ju mer skandalösa anledningen desto bättre. Och vi betalar priset i fientlighet.

'mänsklig dialog kan vara en stor healer eller en stor förstörare', säger psykolog james lynch, phD, författare till The broken heart. 'Skvaller kan tillfälligt binda människor och lindra isolering, men det kan Leda till mer isolering senare. '

I sin bok, som första gången publicerades 1977, startade lynchen uppfattningen att ensamhet bidrar till många orsaker till för tidig död, särskilt hjärtsjukdom. Hans nya bok, The Cry unheard, säger att mycket ensamhet orsakas av dysfunktionella kommunikationsmönster - inklusive tendensen att skräp vänner och kollegor bakom ryggen.

Motgiften? Lära sig att prata med varandra på hjärtligt sätt, och avläsa stiler att kommunicera som skadar eller avstånd från andra. Dessa är färdigheter Lynch och personal undervisar på Lynchs livvårdshälsocenter i Baltimore.

Efter att ha lidit nackdelen med skarp rodnad, hittade bennett sin egen metod för att moderera hennes vana. Idag när hon frågar om hennes kusins ​​tvivelfulla smak hos män, säger hon helt enkelt: 'Jag vill bara inte komma in i det.'